Finnegan Elder e Gabriel Natale-Hjorth sono stati condannati all’ergastolo nel maggio 2021, per aver ucciso il poliziotto Mario Cerciello Rega in una retata di droga andata male due anni prima. Avevano 19 e 18 anni all’epoca.

A seguito di un appello, le loro sentenze sono state ridotte giovedì a 24 anni dietro le sbarre per Elder, che brandiva l’arma, e 22 anni per Natale-Hjorth.

Le loro sentenze a vita avrebbero significato almeno 26 anni di prigione.

“Rottamare gli ergastoli è stata la cosa giusta da fare, ma non è abbastanza”, ha detto all’AFP l’avvocato di Elder, Roberto Capra.

“Abbiamo dimostrato che la versione dei fatti della difesa è errata, e ci appelleremo di nuovo”.

Elder ammette di aver pugnalato Cerciello con un coltello da 11 pollici in una strada buia della capitale italiana, ma dice di aver agito per autodifesa dopo aver creduto di essere stato attaccato da pericolosi spacciatori.

L’accusa dice che gli agenti erano in borghese ma si sono identificati come poliziotti.

‘Estrema crudeltà’

Il sostituto procuratore Vincenzo Saveriano ha chiesto a febbraio che la corte d’appello sostenga la condanna all’ergastolo per Elder, descrivendo il crimine come un atto “di estrema crudeltà”.

Ma ha chiesto di abbassare la pena di Natale-Hjorth, che ha nascosto l’arma dopo l’attacco ma non ha avuto alcun ruolo nell’accoltellare Cerciello.

Al momento dell’accoltellamento fatale, Natale-Hjorth aveva avuto una colluttazione a terra con il compagno di Cerciello, Andrea Varriale – il testimone principale dell’accusa.

Il padre di Elder era in tribunale per il verdetto, insieme allo zio di Natale-Hjorth.

L’omicidio di Cerciello, che era appena sposato, scandalizzò l’Italia e sollevò anche dubbi sulla condotta della polizia.

Gli avvocati degli americani avevano aspramente criticato le condanne all’ergastolo – la pena più severa in Italia – dicendo che erano più dure di molte altre date per omicidi premeditati da parte di membri della mafia.

Aspettando uno spacciatore di droga

La sera dell’attacco è iniziata con un tentativo malriuscito degli americani di comprare della droga.

Sono poi andati ad incontrare qualcuno che si aspettavano fosse un intermediario per l’affare fallito – ma invece è arrivata la polizia.

Varriale ha testimoniato che i due ragazzi hanno attaccato lui e Cerciello subito dopo che gli agenti hanno mostrato i loro distintivi, un conto che gli imputati negano.

“Ci aspettavamo uno spacciatore”, ha detto Elder in una dichiarazione dei suoi avvocati questo mese.

Non c’era modo di sapere che fosse un agente di polizia: in abiti da strada, disarmato e senza distintivo”.

La difesa dice che la corte di primo grado ha ignorato prove sostanziali che la versione degli eventi degli allora adolescenti era corretta, e insiste sul fatto che il protocollo della polizia è stato ripetutamente violato.

Il tribunale, ha detto Capra la settimana scorsa, aveva rifiutato di mettere in dubbio “la credibilità e il comportamento di un ufficiale delle forze dell’ordine” – nonostante le incongruenze nel racconto di Varriale.

Elder ha pugnalato Cerciello in una risposta istintiva alla “tecnica di blocco” usata da Cerciello, che “lo ha bloccato a terra, esercitando pressione sul suo collo e bloccando le sue vie aeree”, ha detto Capra.

L’accusa disse che Cerciello era stato ferito 11 volte in 20 secondi frenetici.

Il sostituto procuratore Saveriano riconobbe che Varriale aveva ammesso di aver mentito in seguito all’attacco, ma disse che era “un grande salto” per poi considerarlo un testimone inaffidabile.